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Alzheimer et santé intestinale: le lien surprenant

La maladie d'Alzheimer – une détérioration mentale progressive qui peut survenir à un âge moyen ou avancé – est ce que les experts appellent une condition médicale complexe. Elle n'est pas causée par un seul facteur, comme un mal de tête induit par la caféine ou une fracture osseuse causée par une blessure. Les maladies complexes impliquent plusieurs gènes et facteurs environnementaux. En d'autres termes, c'est compliqué – très compliqué, ce qui a longtemps nui à notre compréhension de la maladie.

Le fait que la maladie d’Alzheimer touche plus de 5 millions d’Américains, dont les deux tiers sont des femmes, selon le Mouvement des femmes pour la maladie d’Alzheimer (WAM), complique encore les choses. Alors que l’effet disproportionné de la maladie d’Alzheimer sur les femmes est connu depuis longtemps, les scientifiques et les médecins commencent à peine à comprendre pourquoi. Répondre au pourquoi peut juste changer le cours des actions en termes de prévention et de traitement.

Mais sur quoi vous concentrez-vous quand il s'agit d'une maladie qui a une myriade de facteurs de risque, y compris les gènes, les hormones, l'alimentation, le stress et les facteurs environnementaux? Pour certains des plus grands experts de la recherche sur la maladie d'Alzheimer, ils choisissent de se concentrer sur l'intestin.

La connexion Alzheimer-Gut

La maladie d'Alzheimer est une détérioration du cerveau, il peut donc être un peu déroutant de savoir pourquoi exactement l'intestin occupe le devant de la scène. Comme apparemment tout le reste en matière de santé ces jours-ci, tout se résume au microbiome.

«Le microbiome regroupe toutes les bactéries, les champignons et les virus qui vivent dans l'intestin», explique Laura Cox, PhD, instructrice au Ann Romney Center for Neurologic Diseases du Brigham and Women’s Hospital et de la Harvard Medical School. (Elle a reçu une subvention du WAM en 2020 pour financer ses recherches.) Il est important d'avoir une population élevée de certaines «bonnes» souches de bactéries et de champignons dans l'intestin. Les bons gars sont liés à une variété d'avantages pour la santé, y compris une santé cérébrale florissante, tandis que les mauvaises bactéries sont liées (entre autres problèmes de santé) à la détérioration de la santé cérébrale.

Voici pourquoi: «Ce qui se passe, c'est qu'à mesure que nous vieillissons, tout commence à s'effondrer. C'est normal et naturel, et nous essayons de le combattre », explique le Dr Cox. C'est ce qu'on appelle l'inflammation-vieillissement, alias inflammation due à l'âge. La barrière intestinale (qui tapisse l'intérieur de l'intestin et empêche les substances nocives d'être absorbées par le corps) et la barrière hémato-encéphalique (les vaisseaux sanguins protecteurs entourant le système nerveux central) sont incluses dans cette dégradation systémique progressive.

Cela pose problème pour deux raisons. Premièrement, ces barrières deviennent moins capables d'empêcher les microbes, les agents pathogènes et d'autres substances nocifs de circuler dans votre système. Deuxièmement, comme le vieillissement inflammatoire altère le système immunitaire, le corps est moins en mesure de tuer les bactéries et les agents pathogènes nocifs qui s'échappent par l'intestin. «Vous pourriez donc augmenter l'exposition aux produits microbiens qui passent de l'intestin au cerveau», explique le Dr Cox. Ces deux facteurs peuvent entraîner une nouvelle inflammation corporelle – et les experts estiment que l'inflammation dans le cerveau jette les bases de la maladie d'Alzheimer. Étant donné que la majorité de votre fonction immunitaire se produit dans l'intestin – et que votre microbiome soutient ladite fonction immunitaire ainsi que l'intégrité de la barrière intestinale – et vous pouvez voir pourquoi les chercheurs s'intéressent à la relation entre le cerveau et l'intestin.

Le microbiome et les différences sexuelles dans le traitement de la maladie d'Alzheimer

Hemraj Dodiya, PhD, étudie les différences entre la connexion microbiome-cerveau en ce qui concerne la maladie d'Alzheimer chez les femmes par rapport aux hommes depuis trois ans à l'Université de Chicago. Il dit que les hormones sexuelles et la physiologie chez les hommes et les femmes affectent les bactéries intestinales dans le microbiome. La principale question à laquelle le Dr Dodiya et son équipe tentent de répondre est de savoir quelles souches bactériennes dans l'intestin sont liées aux dépôts amyloïdes, qui sont des accumulations de plaque dans le cerveau augmentant le risque d'Alzheimer – et quelles souches sont liées à la réduction de ces dépôts.

Une étude a montré qu'un cocktail de cinq antibiotiques différents avait pour effet de réduire les dépôts amyloïdes chez les souris mâles, mais pas chez les souris femelles. "Nous pouvons attribuer cela aux souris mâles ayant une bactérie protectrice dans l'intestin, tandis que les souris femelles pourraient potentiellement avoir un type de bactérie pro-inflammatoire dans l'intestin", explique le Dr Dodiya. "Les souris mâles et femelles ont des réactions complètement différentes au traitement antibiotique qui permet la colonisation ou la croissance de certaines espèces bactériennes."

Le Dr Dodiya dit qu'il explore maintenant dans plusieurs expériences différentes explorant comment les hormones reproductives interagissent avec les bactéries dans l'intestin et les cellules immunitaires, afin de voir si cela explique les différences de sexe mentionnées ci-dessus dans les tripes des souris. «(Cette communication) pourrait alors moduler quelles bactéries vivent et quelles bactéries meurent», dit-il. Une expérience consiste à castrer des souris mâles et à étudier comment cela modifie leurs microbiomes. Dans une autre expérience, des suppléments de testostérone sont administrés à des souris femelles pour voir comment cela affecte leur microbiome. «Une expérience sur laquelle je travaille consiste à prélever de bonnes bactéries sur des mâles (souris) et à les transmettre à des souris femelles», explique le Dr Dodiya.

Le Dr Cox a vu des promesses avec des souris femelles allant dans une voie différente: la réduction de l'apport en glucides. "Ce qui était surprenant dans l'étude, c'est que la réduction des glucides (à moins de 30 pour cent du régime alimentaire global) s'est avérée efficace pour réduire les dépôts amyloïdes chez les souris femelles, mais pas les souris mâles", explique le Dr Cox. Une autre surprise de l'étude est que les microbiomes des souris femelles vieillissent plus rapidement que ceux des mâles (ce qui signifie qu'elles ont commencé à se décomposer plus tôt). Mais restreindre les glucides a aidé à ralentir ce processus de vieillissement chez les souris femelles, dit-elle.

Les implications pour le futur traitement d'Alzheimer

Toutes ces expériences sur des souris ont de gros points à retenir pour l’avenir de la prévention et du traitement de la maladie d’Alzheimer, en particulier chez les femmes. Le Dr Dodiya dit qu'il pourrait le voir conduire au développement de suppléments probiotiques formulés pour prévenir la maladie d'Alzheimer, avec des taches différentes pour les femmes que pour les hommes. C'est un résultat que le Dr Cox dit qu'elle pourrait voir aussi; probiotiques de concepteur qui fonctionnent comme différentes thérapies médicamenteuses pour les hommes et les femmes. Mais elle souligne que davantage de recherches doivent être effectuées pour déterminer exactement quelles souches bactériennes peuvent causer la maladie d'Alzheimer, ainsi que les souches qui pourraient jouer un rôle dans la prévention. Nous sommes encore à plusieurs années de cette connaissance.

Une autre méthode de traitement possible pourrait résider dans les transplantations fécales, en attendant le résultat de l'expérience consistant à prélever de bonnes bactéries sur des souris mâles et à les donner à des souris femelles. (Oui, l'idée de cela peut prendre un certain temps pour s'y habituer, mais les transplantations fécales ont déjà montré du succès quand il s'agit d'améliorer le microbiome de quelqu'un.)

En ce qui concerne l'étude sur la réduction des glucides, c'est quelque chose que le Dr Cox dit que les femmes peuvent envisager de mettre en pratique maintenant sous la supervision d'un médecin, bien qu'elle souligne que les plats à emporter ne doivent pas être confondus avec la réduction des calories à un niveau malsain. Après tout, votre cerveau a besoin de suffisamment de vitamines et de nutriments pour fonctionner correctement – et les glucides sont la source de carburant préférée du cerveau. «La malnutrition chez les personnes âgées est déjà un problème, il est donc important d’en tenir compte», dit-elle. Il s'agit davantage de manger moins de glucides et suffisamment d'autres macronutriments bénéfiques comme les protéines, les lipides et les fibres.

Ce qui est clair, c'est que si toutes ces recherches sont prometteuses, il reste encore beaucoup à faire, en particulier sur les humains, pas seulement sur les souris. Mais ce qui est encourageant, c'est que les chercheurs se concentrent vraiment sur les différences entre les causes de la maladie d'Alzheimer chez les hommes et les femmes, ce qui a longtemps été ignoré. Et s'attaquer à ces différences réside dans un plan de prévention qui pourrait être affectif pour tout le monde.

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