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Comment le COVID-19 affecte la santé des enfants à faible revenu

Quels que soient votre lieu de résidence, votre sexe, votre niveau de revenu et vos opinions politiques, presque tout le monde a été affecté d'une manière ou d'une autre par la pandémie du COVID-19. Au 8 août, il y avait 19 millions de cas de coronavirus et 716 000 décès dans le monde; les États-Unis à eux seuls ont subi 161 000 de ces décès. Selon un rapport du Bureau of Labor Statistics des États-Unis, il y a actuellement 17,75 millions d'Américains au chômage en raison du ralentissement de l'économie – le plus depuis la Grande Dépression.

Il est communément dit que COVID-19 ne fait pas de discrimination, mais cette affirmation n'est vraie que jusqu'à un certain point. Tout le monde peut être infecté par le virus, mais des études montrent que les personnes de couleur à faible revenu sont les plus à risque de contracter le virus et moins susceptibles de s'en remettre que les Américains blancs dans les tranches de revenus plus élevées, en raison du racisme systémique qui les affecte. sécurité de l'emploi des populations, accès aux soins de santé, etc. Ces populations ont également subi d'énormes pertes financières (en particulier après l'expiration des allocations de chômage fédérales à la fin du mois de juillet), créant une crise de la faim croissante et une crise potentielle du logement qui pourraient forcer des millions d'Américains à quitter leurs maisons.

Au cœur de tous ces problèmes– les problèmes les plus extrêmes que l'on puisse rencontrer chez les adultes – sont les enfants à faible revenu dont la santé et le bien-être sont les plus menacés par la pandémie. Ici, les experts mettent en lumière les principales façons dont les enfants à faible revenu sont touchés par la pandémie et quelles sont les solutions à ces problèmes croissants.

Lutter contre l'insécurité alimentaire croissante

Selon le ministère de l'Agriculture des États-Unis, 12 millions d'enfants vivaient dans des foyers en situation d'insécurité alimentaire en 2019, ce qui signifie qu'ils n'avaient pas un accès constant et fiable à la nourriture. Étant donné que beaucoup plus d'Américains connaissent de graves difficultés financières en raison de la pandémie, ce nombre devrait passer à 18 millions d'enfants confrontés à la faim cette année, selon No Kid Hungry, une organisation à but non lucratif qui s'engage à mettre fin à l'insécurité alimentaire infantile aux États-Unis.

Depuis la fin des années 1940, le gouvernement fédéral a tenté d'aider à nourrir les enfants affamés par le biais du National School Lunch Program (NSLP), qui offre des déjeuners gratuits et à prix réduit à plus de 30 millions d'enfants. Lisa Davis, la vice-présidente principale de No Kid Hungry, dit que pour de nombreux enfants, le déjeuner gratuit est leur seul repas décent de la journée. Pourtant, des données récentes de l'Urban Institute montrent que seulement 60% des enfants qui ont droit à un déjeuner gratuit ou à prix réduit y ont accès depuis le début de la pandémie.

Davis dit que No Kid Hungry, qui fournit des petits-déjeuners, des repas après l'école et des repas d'été aux enfants admissibles aux prestations SNAP (un programme fédéral d'aide alimentaire), a rapidement fait pivoter ses programmes pour répondre aux besoins d'insécurité alimentaire. Tout d'abord, elle dit que No Kid Hungry a établi des lieux de ramassage où les gens pouvaient récupérer les repas gratuits pour leurs enfants, mais après avoir réalisé que de nombreux parents manquaient de moyens de transport, le groupe a commencé à livrer des repas directement aux familles. «Nous avons réalisé qu'il n'existait pas de modèle unique qui fonctionnait, nous avons donc dû penser à utiliser tous les outils dont nous disposions», explique Davis. (Par exemple, l'organisation a également ajouté des informations sur les garde-manger locaux à sa ligne d'assistance pour les repas d'été, permettant aux gens de trouver plus facilement des ressources alimentaires à proximité.)

Yolanda Minor, directrice adjointe des programmes du Mississippi pour Save the Children, dit que son organisation a pivoté pour répondre spécifiquement aux besoins des enfants des zones rurales. «L’insécurité alimentaire est un grand besoin pour les enfants à faible revenu des communautés rurales, car il n’ya souvent pas de garde-manger à proximité auquel ils puissent accéder», dit-elle. Comme No Kid Hungry, Save the Children fournit de la nourriture gratuite à ceux qui en ont besoin.

L'innovation se produit également dans les villes. Un groupe à New York, In Our Hearts, a installé 14 réfrigérateurs communautaires à travers la ville remplis de nourriture gratuite. Nancy Easton, cofondatrice de Wellness in the Schools, une organisation nationale à but non lucratif qui enseigne aux enfants de saines habitudes pour apprendre et vivre mieux, affirme que de nombreux chefs qui travaillent avec l'organisation à but non lucratif ont commencé à faire du bénévolat auprès d'organisations à travers la ville de New York pour aider rendre disponibles des repas riches en nutriments pour les enfants pour le ramassage ou la livraison.

Les représentants de No Kid Hungry, Save the Children et Wellness in the Schools disent tous qu'ils s'attendent à ce que l'insécurité alimentaire devienne un problème croissant dans la seconde moitié de 2020. «Certaines des réductions financières ont été accordées aux familles à faible revenu (comme le loyer le pardon ou les allocations de chômage) vont prendre fin, ce qui va mettre plus de pression financière sur les familles, y compris celles qui n’ont jamais connu d’insécurité alimentaire auparavant », dit Easton. «De nombreuses familles vont être dans une situation difficile pendant très longtemps.»

Comment la pandémie exacerbe les disparités de santé existantes pour les familles à faible revenu

En plus de ne pas avoir suffisamment à manger, la pandémie a d’autres effets négatifs sur le bien-être des enfants à faible revenu. Danielle Dooley, MD, est pédiatre et directeur médical des affaires communautaires et de la santé de la population au Children’s National et a récemment co-écrit un article sur ce sujet. «Pour les enfants à faible revenu, l'école est souvent le lieu central où leurs besoins en matière de santé physique et mentale sont satisfaits», dit-elle. Un exemple de cela, dit-elle, est lorsque l’infirmière de l’école devient de facto un fournisseur de soins primaires pour l’enfant. Les sortir de la classe signifie donc qu'ils n'ont plus facilement accès à ces types de services.

Aucun parent (ou éducateur) n’a besoin d’être informé que l’apprentissage virtuel est un piètre substitut à l’enseignement en personne, mais pour certains ménages à faible revenu, cette solution du 21e siècle n’est même pas possible, dit le Dr Dooley. «Vous avez besoin à la fois d'un accès Internet et d'un ordinateur pour faire de l'apprentissage virtuel, ce qui n'est pas quelque chose que tout le monde possède», dit-elle. Cela pourrait creuser davantage l'écart de rendement entre les enfants à faible revenu et leurs camarades de classe plus riches.

Et la barrière technologique a des ramifications plus importantes au-delà de la capacité d’apprentissage d’un élève. Alors que la montée de la télémédecine pendant la pandémie a permis à de nombreux parents de respecter les rendez-vous chez le médecin pour leurs enfants, le Dr Dooley dit que cette option est souvent hors de portée pour les familles à faible revenu qui, encore une fois, ne disposent pas toujours de la technologie requise. «De plus, pour de nombreux parents qui doivent prendre les transports en commun pour emmener leur enfant chez le médecin, ils peuvent ne pas se sentir en sécurité pendant la pandémie, ce qui oblige les enfants à manquer les contrôles et les vaccinations importantes», dit-elle. Ces nouveaux problèmes ne sont aggravés que par les obstacles existants aux familles à faible revenu pour accéder aux soins de santé dont elles ont besoin, comme le fait d'être sous-assurées ou de ne pas être en mesure de payer les frais.

En plus de tout cela, les enfants à faible revenu courent un risque accru d'être exposés au virus. Le Dr Dooley dit que cela s'explique en partie par le fait que de nombreuses personnes qui touchent le salaire minimum sont des travailleurs essentiels et doivent travailler pour subvenir aux besoins de leur famille. Cela multiplie par deux le risque: premièrement, cela les met en contact avec les gens lorsqu'ils se déplacent et au travail – et peut ainsi exposer par inadvertance leur foyer au virus. Et deuxièmement, les parents n'ont souvent pas d'autre choix que de placer leurs enfants en garderie, ce qui, encore une fois, augmente les risques d'exposition.

Comment les compressions budgétaires scolaires pourraient avoir un impact supplémentaire sur les enfants à faible revenu

Ce à quoi ressemblera l'année scolaire à venir a été laissé à l'appréciation des écoles et des districts scolaires, et les plans varient. Certaines écoles, comme celles de Los Angeles et de San Diego, sont engagées dans un apprentissage virtuel à 100%. D'autres sont sur la pointe des pieds pour rouvrir, comme à New York, où la fréquentation scolaire sera échelonnée. Mais dans tous les cas, le financement des écoles publiques a diminué.

«Les États et les localités fournissent la grande majorité du financement des écoles, environ 90 à 92 pour cent», explique Michael Leachman, PhD, vice-président de la politique fiscale de l'État au Center on Budget and Policy Priorities. «Lorsque les revenus de l'État s'effondrent, comme ils l'ont fait maintenant, et que leurs coûts ont augmenté, ce qui se passe pour lutter contre le virus et aussi parce qu'il y a plus de gens qui ont besoin de Medicaid et d'autres aides parce qu'ils ont perdu leur emploi, le budget est réduit. Cela laisse (aux décideurs locaux et étatiques) faire de très mauvais choix quant à l'endroit où réduire le budget – à moins qu'ils ne veuillent augmenter massivement les impôts. "

Ainsi, le Dr Leachman dit que les écoles ont été forcées de supprimer tout ce qui n’était pas jugé absolument «nécessaire», comme la suppression de 468 000 emplois dans l’enseignement public qui touchaient principalement les enseignants en éducation spécialisée, les assistants d’enseignement, les tuteurs, les conseillers scolaires et les infirmières. Un exemple d'une telle réduction est le démantèlement du programme Single Shepherd à New York, qui fournissait des conseillers d'orientation et des travailleurs sociaux à certains des étudiants les plus vulnérables de la ville, laissant ces étudiants avec encore moins de débouchés pour les soins de santé mentale et autres soutiens. .

Bien que l'apprentissage virtuel reste inéquitable pour de nombreux enfants, le médium a au moins permis à certains programmes liés à la santé de se poursuivre. Easton dit que Wellness in the Schools a commencé à créer du contenu préenregistré, comme des pauses de remise en forme et des cours de cuisine saine pour les enfants, qui est intégré directement dans l'apprentissage en classe virtuelle. Ils ont également des segments diffusés tous les soirs à 20 h. ET sur Bronxnet, une chaîne de télévision gratuite au service des habitants du Bronx.

Avancer à travers la pandémie

La pandémie crée un ensemble de problèmes sans réponses faciles. «Nous sommes vraiment à la croisée des chemins dans notre pays sur la façon dont nous allons investir dans les enfants et ce que cela signifie», déclare le Dr Dooley. "Les effets de ce qui se passe actuellement vont être durables, nous devons donc mettre en place des solutions qui en tiennent compte."

Easton, de Wellness In The Schools, affirme qu'à certains égards, la pandémie, ainsi que le mouvement Black Lives Matters, ont mis en lumière des besoins importants pour les enfants que beaucoup ont ignorés auparavant, comme le programme de repas gratuits. «Tant de gens m'ont contacté pour me dire qu'ils avaient reconnu un besoin qu'ils avaient négligé et qu'ils voulaient aider», dit-elle. Easton dit qu'elle a vu plus de gens réfléchir de manière créative à la façon dont ils peuvent aider au niveau individuel, et aussi à ce que leurs lieux de travail peuvent faire pour aider. Par exemple, certaines entreprises alimentaires, telles que Gotham Greens, ont donné des aliments à utiliser pour des repas sains pour les enfants, créés par les chefs bénévoles de Wellness In The Schools.

En mai, la Chambre des représentants a adopté la loi HEROES de 3 billions de dollars, qui prévoyait 250 milliards de dollars pour le financement de l'éducation. Selon le Dr Leachman, cet argent d'aide pourrait être extrêmement bénéfique pour les écoles à court terme – mais le projet de loi n'a pas encore été adopté par le Sénat et promulgué. Même s'il est adopté, cet argent de l'aide sera probablement tari d'ici 2022, prédit-il; sans autres interventions, les enfants à faible revenu resteront à la traîne.

De plus, si cette récession ressemble à la grande récession précédente de la dernière décennie, le Dr Leachman craint que les coupes dans les écoles persistent longtemps après la fin de la pandémie et la reprise économique. «Les écoles se remettent encore de ces revers», dit-il. «Nous avons 77 000 enseignants et travailleurs scolaires de moins aujourd'hui que lorsque la Grande Récession a vraiment pris racine, et nous avons un demi-million d'enfants de plus inscrits dans nos écoles. En particulier dans des États comme l'Arizona, l'Oklahoma et la Caroline du Nord, les coupes budgétaires dans les écoles ont été si profondes et n'ont jamais été reconstruites de manière significative. »

Ce qui est clair, c'est que si plus d'efforts ne sont pas consentis aux niveaux macro et micro (c'est-à-dire avec des solutions politiques et action individuelle), les enfants à faible revenu connaîtront les ramifications de la pandémie pendant de très nombreuses années. «Nous disons souvent que les enfants sont résilients, ils guériront.» Je ne pense pas que les gens reconnaissent les effets à très long terme de ce qui se passe », dit le Dr Dooley. «Nous devons vraiment nous demander quels investissements sommes-nous prêts à faire pour ces enfants? Et quelles sont les conséquences à long terme de ne pas les fabriquer? »

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